Sport

Soms een tovenaar, maar vaak ook een rommelaar

Hij geeft een 2-1 voorsprong in sets uit handen en verliest na drie uur en drie kwartier van de eendimensionale zwoeger Jiri Vesely: 4-6, 6-3, 4-6, 6-4 en 6-4. Hij werkt toe naar 2018, dat moet het jaar van zijn opmars op de wereldranglijst worden. Al is dat voor hem geen verrassing. Diep in hem schuilt nog het voormalige supertalent dat bij momenten opleeft. Het is een dun lijntje waarop hij balanceert, deze De Bakker. De laatste zege op Tsjechië was in 1925. Soms een tovenaar. Maar ik sta nu wel meestal op”, zei hij eind juni bij het toernooi in Alkmaar. Hij leefde nooit volwaardig als prof, nu lijkt hij eindelijk te realiseren dat meer nodig is om nog iets te maken van zijn loopbaan. Hij won futures – het derde internationale niveau – in Alkmaar, Middelburg en Rotterdam. Als het lukt zijn het juweeltjes, als ze in het net belanden oogt het zo prutserig, zo gemakzuchtig, als een vlucht uit de rally. Na zware inspanningen kwam deze zomer regelmatig een terugslag. Verwonderlijk is dat niet, zijn laatste vijfsetter speelde hij een jaar geleden in de Davis Cup tegen Zweden. Het zijn spaarzame bevliegingen van de oude Thiemo de Bakker, vrijdag in het splinternieuwe Sportcampus Zuiderpark in Den Haag. Maar vaak ook een rommelaar. Het is aan hem om het over een langere periode op constant niveau te laten zien. Het hoofd kleurt gaandeweg rood, de tank loopt leeg. De geest, het lichaam – het was er niet. Zie zo’n punt, begin tweede set. Het zijn tekenen dat De Bakker zijn vastgelopen carrière nieuw leven wil inblazen, na veel seizoenen van net-niet of helemaal niet. Wereldbal. En bij het challengertoernooi in Scheveningen haalde hij de halve finale – in de eerste ronde versloeg hij Haase. „Af en toe speelde ik ze te veel.” Veel te veel, mag je stellen.Oudere manDe Bakker opent uitstekend, met tennis van topvijftig niveau. Dit is leuk en mooi om weer mee te maken, maar ik weet echt wel dat ik kan tennissen.” Dat mag zo zijn. Hij gaat vol voor zijn winners, het heeft een hoog alles-of-niets-gehalte. „Ik zal nu ook dagen hebben dat ik liever in mijn bed blijf liggen. „Als ik ermee begin, vind ik het moeilijk om ermee te stoppen”, zegt De Bakker. Het is een beetje Russisch roulette, het risico dat hij ermee neemt. Robin Haase verliest vrijdagavond eveneens in vijf sets, van Lukas Rosol: 6-7, 6-3, 6-2, 3-6 en 7-5. „Ik zal dit jaar niet nog tien toernooien gaan spelen.” Alles bij elkaar vormt dit duel de bevestiging dat hij het nog kan, spelen op topniveau. In dat opzicht nam captain Paul Haarhuis een risico met het opstellen van De Bakker, wiens fysieke staat broos te noemen is. 21 zaait hij er, slechts 9 keer haalt hij het punt binnen. Vooraf gold dit als een goede kans om topland Tsjechië – winnaar in 2012 en 2013 – te vloeren, door het ontbreken van sterspeler Tomas Berdych, die voorkeur geeft aan zijn eigen programma. Hij is opgelucht „dat het lichaam het houdt”, zegt De Bakker. Maar langzaam zie je De Bakker veranderen in een oudere man, steeds net iets te laat, met te veel afzwaaiers, te veel inzinkingen. De tijd tikt, dinsdag wordt hij 29. Hij oogt gretig, gebrand, agressief, zo fanatiek glijdend op zijn favoriete gravel. In alle middelmatigheid was het best een fascinerend gevecht, De Bakker tegen Vesely, de nummer 408 tegen de nummer 59 van de wereld. Een probleem van de laatste jaren, sinds zijn rentree eind juni „blijft het non-stop irriteren”. Als zij zaterdag het dubbelspel winnen, is het al beslist.Zo wordt het een complexe operatie om de wereldgroep te bereiken, waar Nederland voor het laatst in 2014 in uitkwam. Deze zomer krabbelde hij langzaam weer op. Na zijn zomerse tour in de marge is dit een weekend waar hij zich weer eens kan laten zien aan een groter publiek. Desastreuze dagHet is een desastreuze openingsdag voor het Nederlands team. Met het dropshot als zijn vervaarlijke speeltje. Waarschijnlijk zal hij na dit weekend veel rust nemen om zijn schouder te laten herstellen. De Bakker – in 2010 veertigste – is afgelopen jaar ver teruggezakt, als gevolg van blessures (elleboog, schouder) en motivatieproblemen. „Dat wist ik de afgelopen tien jaar ook wel. Ofwel: 2-0 voor de Tsjechen. Hij heeft een cyste rond zijn rechterschouder. Het zijn de twee gezichten van De Bakker in het openingsduel van de Davis Cup-ontmoeting met Tsjechië, waar plaatsing voor de wereldgroep van het landentoernooi op het spel staat. Vanuit de verdediging komt hij opeens met een katachtige forehand langs de lijn. Publiek op de banken.